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Um projeto em Baltimore visa fechar a lacuna de pesquisa em neurociência: tiros


Afro-americanos e outras minorias sub-representadas constituem apenas cerca de 5% das pessoas nos estudos de pesquisa

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Afro-americanos e outras minorias sub-representadas constituem apenas cerca de 5% das pessoas nos estudos de pesquisa

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As doenças mentais podem ser herdadas. E Dr. Kafui Dzirasa Ele cresceu em uma dessas famílias.

Seus parentes próximos incluem pessoas com esquizofrenia, transtorno bipolar e depressão. Como estudante de medicina, ela soube de pessoas que haviam sido internadas em hospitais psiquiátricos, ou “desapareceram” e foram descobertas em um beco.

Dzirasa decidiu dedicar sua carreira a “descobrir como tornar a ciência relevante para finalmente ajudar minha própria família”.

Ele se tornou psiquiatra e pesquisador na Duke University e começou a estudar as ligações entre genes e distúrbios cerebrais.

Então Dzirasa percebeu uma coisa: “Ele estava estudando genes que eram especificamente relacionados a doenças em pessoas de ascendência europeia.”

Sua família havia emigrado da África Ocidental, o que significava que qualquer coisa que ele descobrisse poderia não se aplicar a eles.

Dzirasa também percebeu que as pessoas com sua formação genética estavam ausentes não apenas da pesquisa genética, mas de todo o campo da ciência do cérebro.

“Foi um momento muito emocionante para mim”, diz ele.

Então, quando um grupo em Baltimore pediu a Dzirasa que ajudasse a resolver o problema, ele disse que sim.

O grupo é o African Descent Neuroscience Research Initiative. É uma parceria entre líderes comunitários e a Lieber Institute for Brain Development, uma organização de pesquisa independente e sem fins lucrativos no Campus Médico da Universidade Johns Hopkins.

Os objetivos do Instituto incluem reduzir as disparidades na área da saúde e garantir que a pesquisa do cérebro inclua pessoas de todas as populações.

Uma história de exclusão

Os primeiros estudos genéticos eram frequentemente limitados a pessoas de ascendência europeia. Os cientistas raciocinaram que ter como alvo essa população tornava mais fácil vincular um determinado gene a uma doença específica.

Agora que as ferramentas genéticas se tornaram menos caras e mais poderosas, os estudos incluem outros grupos. Ainda assim, a grande maioria dos grandes conjuntos de dados genômicos vêm de pessoas de ascendência europeia.

Além disso, os afro-americanos e outras minorias sub-representadas constituem apenas cerca de 5% das pessoas nos estudos de pesquisa.

Essas disparidades são especialmente preocupantes quando se trata de distúrbios cerebrais que são mais prevalentes em pessoas de ascendência africana, diz ele. Dr. Daniel Weinberger, diretor geral do Instituto.

Os afro-americanos têm cerca de 20% mais probabilidade do que outras pessoas de apresentar um problema sério de saúde mental e talvez duas vezes mais probabilidade de desenvolver a doença de Alzheimer.

Para entender como a genética e o meio ambiente estão interagindo para causar essas altas taxas de doenças, “você tem que estudar o cérebro”, diz Weinberger.

E é aí que o Instituto Lieber tinha algo a oferecer. Na última década, recebeu mais de 700 cérebros de famílias afro-americanas que optaram por doar o cérebro de um parente que morreu.

Como parte da iniciativa dos descendentes de africanos, “produzimos dados moleculares, dados moleculares detalhados, em cerca de 300 cérebros de afro-americanos, além de cerca de 1.000 cérebros de descendentes de europeus”, diz Weinberger.

Ao comparar esses cérebros, os cientistas esperam descobrir por que a doença de Alzheimer ocorre com mais frequência em afro-americanos. Eles também esperam saber por que ser afrodescendente às vezes pode proteger uma pessoa da doença.

Por exemplo, diz Weinberger, há uma mutação genética que aumenta muito o risco de Alzheimer em pessoas cujos ancestrais vieram da Europa.

“Se você é descendente de africanos, o risco de herdar esse gene de ambos os pais é cerca de um quarto do que se você tiver ascendência europeia “, diz ele.

Descobrir o que é isso poderia levar a uma droga que protegeria todas as pessoas, diz Weinberger.

Questão de confiança

Esse tipo de pesquisa é enganoso em uma nação que freqüentemente mistura ciência com racismo.

Baltimore era a casa de Henrietta Lacks, uma mulher afro-americana cujas células cancerosas foram removidas e cultivadas em laboratório sem seu consentimento ou conhecimento. Essas células, que tinham a capacidade de se dividir sem envelhecer, tornaram-se uma das descobertas mais importantes da pesquisa médica.

E pesquisas que sugerem uma ligação entre raça e inteligência continuam a alimentar debates sociais, embora a maioria dos cientistas rejeite a ideia.

“Quando você começa a falar sobre o cérebro, começa a falar sobre o conjunto de dados genômicos, imediatamente dentro da comunidade que dispara todos os tipos de suspeitas”, diz ele Rev. Alvin Hathaway Sr., pastor da Union Baptist Church em Baltimore e participante da iniciativa de pesquisa em neurociência.

Hathaway tem trabalhado para garantir que o esforço seja transparente e inclusivo.

Por exemplo, eu queria envolver Morgan State University, uma escola pública historicamente negra em Baltimore. Ele então abordou o Instituto Lieber com um grande pedido:

“Você deve ter pessoas da Morgan em todas as etapas deste processo, desde os técnicos aos investigadores principais, aos investigadores”, diz ele. “E houve uma aceitação esmagadora disso.”

Outros esforços para diversificar as pesquisas muitas vezes deixaram a arrecadação de fundos nas mãos dos brancos, diz Hathaway. Mas não este.

“Nesse processo, em todas as etapas, inclusive em termos de formação de capital, estivemos envolvidos de forma ativa e aguda”, afirma, acrescentando que um dos primeiros investidores foi o afro-americano.

Em julho, o esforço garantiu um compromisso de US $ 1 milhão da Brown Capital Management, uma empresa de Baltimore fundada e administrada por um afro-americano. O estado de Maryland prometeu mais US $ 1,25 milhão.

E tudo isso é gratificante para o Dr. Kafui Dzirasa, o cientista do cérebro cujas pesquisas de laboratório foram motivadas pelas lutas de sua própria família com doenças mentais.

“Entro todos os dias acreditando que é o dia que farei a descoberta que vai transformar totalmente a vida da minha família”, diz.



Este artigo foi escrito em Português do Brasil, baseado em uma matéria de outro idioma. Clique aqui para ver a matéria original. Se desejar a remoção desta publicação, entre em contato no email cc@reducaodepeso.com.br.

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