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Cabras e refrigerantes: NPR


O Permafrost Tunnel Research Facility, escavado em meados da década de 1960 em Fairbanks, Alasca, permite aos cientistas uma visão tridimensional do solo congelado.

Kate Ramsayer / NASA


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Kate Ramsayer / NASA

O Permafrost Tunnel Research Facility, escavado em meados da década de 1960 em Fairbanks, Alasca, permite aos cientistas uma visão tridimensional do solo congelado.

Kate Ramsayer / NASA

Em 2018, relatamos preocupações de que patógenos zumbis Bactérias e vírus antigos que poderiam potencialmente surgir dos mortos e ameaçar os humanos se as camadas de gelo permanente onde estão enterrados derreterem com o aquecimento da Terra. O consenso entre os cientistas entrevistados era: improvável, embora houvesse uma anedota tentadora sobre um cientista cujo joelho pode ter infeccionado após o contato com uma foca descongelada. Mas queríamos acompanhar e ver o que as pesquisas mais recentes dizem sobre o derretimento do permafrost e soubemos de outra ameaça representada por seu desaparecimento.

Não são apenas as temperaturas mais altas que representam um problema para o permafrost. Os cientistas agora investigam se a chuva pode estar causando sérios problemas no permafrost ártico, com repercussões para os humanos.

Desde 2013, Fairbanks, no Alasca, teve dois dos anos mais chuvosos da história. Um total de 14,6 polegadas de chuva caiu no verão de 2014; foi o verão mais chuvoso até agora. E isso não é bom para o permafrost, diz ele Thomas Douglas, um geoquímico do Corpo de Engenheiros do Exército dos EUA.

Sobre esta série

As cabras são animais curiosos e “Cabras e Soda” é um blog curioso. Na próxima semana, revisaremos algumas de nossas histórias favoritas para ver “o que aconteceu a …”

O permafrost, solo completamente congelado feito de materiais como solo, rochas e até ossos e plantas, constitui quase um quarto do hemisfério norte. Grande parte dela está congelada há milhares de anos.

As temperaturas mais altas começaram a descongelar o permafrost, e agora, o aumento das chuvas parece estar intensificando o problema, de acordo com o último estudo de Douglas em Clima e ciência atmosféricaagora, publicado em julho.

“Em geral, no Ártico, as coisas parecem estar ficando mais úmidas”, diz Douglas, mas particularmente em Fairbanks. “2014 e 2016 foram os anos de chuvas de verão nº 1 e 3 no que era então um recorde de 90 anos. Quebrar recordes como este é verdadeiramente único.”

Para descobrir como esse aumento de chuva afeta o permafrost, Douglas e sua equipe estudaram três locais de permafrost ao longo de cinco anos. Ele e sua equipe se concentraram no permafrost da “camada ativa”, a camada superior do permafrost que descongela naturalmente no verão e recongela no inverno.

Para estudar essa camada, sua equipe mediu a profundidade dela no final de cada verão, exatamente quando o permafrost estava em seu degelo máximo. Eles fizeram as medições usando uma sonda de gelo ou degelo.

“Pegamos uma haste de metal com alça e enfiamos no chão até que faça um baque”, explica Douglas. É quando eles sabem que alcançaram o permafrost congelado. Uma régua na lateral da sonda informa ao usuário a profundidade da haste no solo.

Entre 2013 e 2017, a equipe fez mais de 2.500 medições e começou a ver um padrão. Quanto mais chovia, mais crescia a camada permafrost descongelada no verão.

O degelo foi pior em alguns lugares do que em outros, dependendo do terreno onde as medições foram feitas. As florestas e paisagens cobertas de musgo pareciam proteger o permafrost. Lá, para cada centímetro adicional de chuva, o permafrost derretia por um quarto de polegada adicional.

Mas em lugares onde a atividade humana, como trilhas e clareiras, alterou a terra, o degelo foi pior. Para cada centímetro adicional de chuva, os pesquisadores viram um centímetro adicional de neve derretida. Em um local em particular, a profundidade do degelo do permafrost aumentou de 47 polegadas em 2013 para quase 75 polegadas em 2017.

Douglas explica: “Quando a vegetação é removida, é como deixar a tampa do refrigerador aberta em um dia de verão. Isso permite que o calor e a água penetrem no permafrost muito rapidamente.”

De todas as pesquisas da equipe, Douglas diz que a descoberta mais importante foi que as camadas mais finas do permafrost descongelado parecem estar desaparecendo, literalmente derretendo.

“Uma vez que começou a degelar, mesmo quando tivemos alguns verões um pouco mais secos, nunca voltamos às profundidades de degelo mais rasas com que começamos. [in 2013,]”, Ele diz.” Temos a sensação de que, a menos que tenhamos um inverno muito frio, ou alguns invernos muito frios consecutivos, ele provavelmente não vai voltar. “

Dmitry Streletskiy, um professor da George Washington University especializado em permafrost, diz que o estudo de Douglas é uma grande contribuição para a pesquisa de permafrost. No entanto, enfatiza que o estudo foi realizado em um ecossistema boreal, uma região subártica com temperaturas mais quentes e permafrost relativamente quente.

“Ainda está abaixo de zero, mas é considerado permafrost moribundo, e não é assim que as coisas funcionam na tundra ártica”, diz Streletskiy, onde as temperaturas são mais frias. “Suas descobertas são aplicáveis ​​ao ambiente específico que estudaram e não podemos extrapolá-las para todo o Ártico.”

O permafrost nas regiões boreais é fraco, explica Streletskiy, e muitos fatores podem contribuir para seu degelo, incluindo fortes chuvas no verão. “No entanto, no alto Ártico, a precipitação próxima ao outono pode ser uma coisa boa e pode aumentar o conteúdo de gelo para fornecer proteção.”

Ainda assim, Streletskiy concorda que o permafrost está se degradando em escala global devido às mudanças climáticas. Seus impactos estão começando a se manifestar, e os patógenos zumbis não devem ser nossa única preocupação.

Ele e Douglas apontam para o derramamento de óleo de Norilsk na Rússia, onde um tanque de óleo despejou mais de 150.000 barris de diesel no Ártico, e as autoridades estão correndo para limpá-lo. Muitos especialistas acreditam o descongelamento do permafrost é o culpado; o tanque de óleo, que estava em permafrost, desabou em maio.

Além disso, o derretimento do permafrost pode levar à deterioração da infraestrutura, como oleodutos, ferrovias e residências, explica Streletskiy. “Pequenas mudanças na temperatura podem afetar a quantidade de peso que uma fundação construída com permafrost pode suportar. Digamos, por exemplo, a -10 graus, a fundação pode suportar 100 toneladas, mas a -8 graus, ela pode suportar apenas 50 toneladas. “

Para as pessoas que não vivem perto do derramamento de óleo ou nas regiões árticas, é fácil esquecer o permafrost. “Longe da vista, longe da mente”, diz Douglas. Mas o degelo pode um dia afetar a todos.

Estima-se que entre 1,4 e 1,6 bilhões de toneladas métricas de carbono estão atualmente congeladas em permafrost. “Há muitas perguntas sobre o que vai acontecer quando isso [carbon]começa a descongelar “, diz Douglas.

De acordo com Arctic Report Card 2019, climas quentes já estão convertendo esse carbono em gases de efeito estufa que são liberados na atmosfera e têm potencial para acelerar as mudanças climáticas. Conforme o permafrost onde o carbono é encontrado derrete, o carbono pode ser transformado em dióxido de carbono e gases metano, que são bem conhecidos por sua capacidade de reter o calor na atmosfera da Terra e por seu potencial para acelerar as mudanças climáticas.

Streletskiy diz: “É por isso que todos deveriam se preocupar, independentemente de morarem na Austrália ou nos Estados Unidos, porque isso contribuirá para o aquecimento global”.

Nadia Whitehead é jornalista freelance e redator científico. Seu trabalho apareceu em Ciência, The Washington Post e NPR. Encontre-a no Twitter@NadiaMacias.





Este artigo foi escrito em Português do Brasil, baseado em uma matéria de outro idioma. Clique aqui para ver a matéria original. Se desejar a remoção desta publicação, entre em contato no email cc@reducaodepeso.com.br.

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